Man on a bicycle in Leuven - banner image

Que se passe-t-il lorsque vous associez une université et ses 600 ans d'histoire, de l'animation, de magnifiques jardins et quelques oeuvres d'art absolument uniques ? Venez le voir par vous-même à Leuven ! Son emblématique hôtel de ville de style gothique, la passionnante histoire de sa brasserie Stella Artois et sa délicieuse gastronomie vous émerveilleront tout au long de votre visite. Profitez de vos 48 heures à Leuven, une ville magnifique qui mérite d'être découverte !

Jour 1

Des cloches, des livres, des scarabées et des bizarreries

À peine arrivés, vous serez immédiatement imprégnés de l'ambiance positive et joyeuse quie règne à Leuven. Promenez-vous simplement dans le centre de la ville le long de la Bondgenotenlaan pour profiter au mieux de cette atmosphère décontractée, alors que les étudiants arpentent les rues en vélo, bavardent dans les cafés et mènent leur train-train quotidien.

Tandis que Bruxelles arbore un immense atome (l'Atomium), et qu'un énorme diamant scintillant se dresse à l'extrémité du port d'Anvers (la Maison du Port), il semble que chaque ville flamande comporte une touche d'excentricité. Leuven ne fait pas exception à la règle. Rendez-vous à la Monseigneur ladeuzeplein pour vous en rendre compte. L'oeuvre qui s'y trouve, réalisée par l'artiste Jan Fabre en collaboration avec la KU Leuven (Université de Leuven) et la ville de Leuven elle-même, s'intitule le Totem.

Elle représente un scarabée géant empalé sur une aiguille de23 mètres de haut : tout simplement surréaliste. Qui plus est, avec la bibliothèque universitaire néoclassique en arrière-plan. En même temps, il s'agit d'une parfaite illustration de l'esprit de la ville de Leuven.

The 'Monseigneur Ladeuzeplein' in Leuven

La visite de la bibliothèque universitaire et de la tour est incontournable. Une exposition organisée aux étages inférieurs présente le meilleur et le pire du comportement humain en évoquant le sort réservé à la bibliothèque lors des invasions vécues au cours des deux guerres mondiales, ainsi que sa renaissance grâce à différentes associations caritatives. La salle de lecture est un trésor, bien qu'elle soit imprégnée d'une atmosphère très différente du reste de la ville. Les cloches de la tour sonnent toutes les heures et, si vous avez de la chance, vous pourrez également assister à un concert de carillon. Le balcon du dernier étage offre une vue spectaculaire sur la ville. C'est le lieu idéal pour observer l'agitation du marché qui se tient tous les vendredis en contrebas.

Dirigez-vous ensuite vers le musée M, qui n'est qu'à quelques minutes de marche. Autrefois cabinet de curiosités, ce musée s'est depuis transformé et rassemble une excellente collection d'oeuvres d'art, essentiellement centrée sur des pièces de Leuven et du Brabant flamand. Des oeuvres Maîtres flamands tels que Jan Rombouts I et de Josse van den Baren sont exposées, ainsi que des sculptures, peintures et autres objets de la vie quotidienne plus contemporains.

University Library in Leuven (c) Toerisme Leuven

La Grote Markt (Grand Place)

Connue comme la Grote Markt, la grand-place de Leuven est domlinée par deux édifices spectaculaires. Le premier est la millénaire collégiale Saint-Pierre. Elle mesure plus de 91 mètres de long et illustre à merveille l'architecture gothique tardive de la Flandre. La collégiale Saint-Pierre abrite également de nombreux chefs d'oeuvre artistiques : la Cène et le Martyre de saint Érasme de Dirk Bouts, la Vierge à l'Enfant de Nicolaas De Bruyne, qui est l'emblème de la KU Leuven, et plus impressionnante encore, la chaire en chêne qui représente en taille réelle saint Norbert de Xanten tombant de cheval.

The City Hall (Het Stadhuis) in Leuven

De l'autre côté de la place, le Stadhuis ou Hôtel de ville fait la fierté et la joie de Leuven. La façade décorée comporte de ravissants détails similaires à de la dentelle, ainsi que 236 statues qui constituent le « panthéon » de la ville. Vous pourrez en apprendre plus sur ces sculptures au cours d'une visite guidée qui vous permettra d'observer les réalisations de Constantin Meunier et de Jef Lambeaux.

Close up of the City Hall in Leuven

L'Université de Leuven

Plus grande université de Belgique, la Katholieke Universiteit Leuven (KU Leuven) est un véritable pilier de la ville. Tout, depuis l'hôpital aux différents musées, est lié d'une manière ou d'une autre à cette institution. Rien d'étonnant car elle remonte à 1425. En apprenant son histoire, vous comprendrez exactement comment et pourquoi elle offre une telle diversité de trésors architecturaux et atistiques. Votre temps en ville étant compté, nous vous recommandons de visiter la halle universitaire. Servant autrefois de salle de vente aux drapiers, elle abrite aujourd'hui un petit musée et un bar accueillant. C'est un espace charmant pour se détendre et prendre un café tout en observant l'agitation de la vie universitaire.

The University Hall in Leuven (c) Toerisme Leuven

Si vous avez un petit creux, le voisinage compte quelques bons restaurants. EssenCiel propose des plats frais, simples et innovants sous la supervision du Flanders Kitchen Rebel, le chef Niel Brants. Chez Domus, les repas copieux s'accompagnent idéalement d'une bière brassée sur place. Si vous souhaitez vous plonger dans l'esprit de Levuen, De Werf canalise la nature rebelle de la ville dans son menu et sa décoration. Ses plats copieux en font un lieu très prisé des étudiants. De plus, sa grande terrasse invite au divertissement et à la détente.

The Grote Markt (Grand Place) in Leuven- iStock

D'ici, vous êtes à deux pas de l'église Saint-Michel. L'édifice, qui était à l'origine un lieu de culte de la communauté jésuite de Leuven, et sa façade très décorée avec son « autel à l'extérieur de l'église » font indubitablement partie des plus belles attractions de la ville. À l'intérieur, les colonnes ioniques de grès blanc s'élèvent vers un magnifique dôme qui brille au contact des rayons du soleil.

St. Michael's Church (Sint-Michielskerk) in Leuven

Abbaye du Parc et PARCUM

Il est temps de quitter le centre-ville pour vous rendre à l'abbaye du Parc (mardi à dimanche, 10 h - 17 h). Autrefois l'une des plus importantes abbayes de Belgique, elle est aujourd'hui la mieux conservée du pays. Cet endroit est idéal si vous cherchez un peu de paix et de calme. Mais si vous envisagez de découvrir le site, assurez-vous de vérifier les heures d'ouverture. Vous pouvez librement rouler à vélo, courir ou simplement vous promener dans le parc et parmi les nombreux étangs, quand vous le souhaitez, en n'oubliant pas de vous arrêter à la ferme pour y déguster ses produits frais. Vous pouvez également visiter la Maison de la Polyphonie pour y découvrir le chant grégorien et vous informer sur les dernières études réalisées dans le domaine de la musique.

Nous vous recommandons également de vous arrêter à l'église Saint-Jean-l'Évangéliste (vendredis et dimanches, 13h30 - 16h30). L'édifice, qui remonte à 1129, est magnifique en raison de la sobriété de sa décoration. Si les trésors artistiques et l'iconographie religieuse du monde des moines, religieuses, reclus et ermites vous intéressent, rendez-vous au PARCUM (mardi à dimanche, 10 h - 17 h). Récemment rénové, il abrite une spectaculaire collection d'objets qui témoignent du lien tissé entre la religion, l'art et la culture. Même si certaines pièces sont séculaires, elles illustrent la place occupée par la religion - et la société - à l'heure actuelle.

Park Abbey Leuven (Abdij van Park) (c) KU Leuven

Que faire le soir ?

Que faire lorsque vous êtes dans une ville universitaire internationale, dans un pays réputé pour brasser des centaines de bières différentes ? Nous vous recommandons de vous diriger vers le Oude Markt. Qualifié de « plus long bar d'Europe », il vous propose un vaste choix. L'ambiance conviviale, joyeuse et détendue qui y règne vous met à l'aise et vous permet de passer un bon moment. Les bonnes adresses ne manquent pas. Le plus difficile est de savoir où commencer... Essayer le De Rector, qui porte le nom du directeur de l'université ; le Den Brosser, un lieu idéal pour bavarder et boire un verre ; le Café Belge, toujours très populaire ; ou le De Bierkelder qui sert un nombre impressionnant de bières. Et quand vous croirez en avoit fait le tour, vous verrez qu'il en reste toujours plus à découvrir.

The Oude Markt Square in Leuven

Jour 2

Une matinée tranquille et reposante

La Flandre est célèbre pour ses béguinages, ces communautés closes où les femmes célibataires ou veuves qui ne voulaient pas entrer dans les ordres pouvaient poursuivre leur travailet apporter leur contribution à la société. Grâce à ses 300 maisons réparties sur 3,75 hectares, le Grand Béguinage de Leuven est l'un des plus grands et sans doute le plus charmant. Les maisons construites le long de ses ruelles étroites et de ses petites places font du béguinage un ville à part entière. Ça et là, des ponts surplombent la Dyle sur laquelle se reflètent de hauts bâtiments. Ce cadre idyllique confère au béguinage une atmosphère de ville de conte de fées. N'oubliez pas de visiter l'église gothique qui abrite de magnifiques vitraux et un mini-carillon qui joue une mélodie béguine toutes les demi-heures.

The Great Beguinage in Leuven (Het Groot Begijnhof)

L'hospitalité du déjeuner

Suivez la Dyle vers le nord et vous arriverez au Dijlepark. En plus d'être charmant, ce parc photogénique implanté au coeur de la ville est romantique à souhait. Son petit pont est ravissant, sa végétation est variée et pittoresque, et son atmosphère est paisible et propice à la détente ou à un pique-nique.

Le Jardin botanique propose une atmosphère radicalement différente de celle du parc. Datant de 1738, il est le plus ancien de ce type en Belgique. Il compte une grande diversité de plantes, une immense serre à découvrir, ainsi que de nombreuses statues et oeuvres d'art exposées dans une incroyable explosion de couleurs.

Si vous avez résisté à l'appel du pique-nique, rendez-vous à l'Improviso. Et pas seulement pour son menu. Le restaurant est implanté dans la cour d'un hôpital du 18è siècle. Son cadre est incroyablement paisible, et il constitue une première étape idéale avant de vous rendre au fascinant musée HistarUZ. Grâce à des photos, des instruments et des exemples d'anciens manuels, ce musée-hôpital sis dans un lieu authentique relate des milliers d'histoires, montre l'évolution du monde médical et donne un aperçu du fonctionnement des hôpitaux entre 1850 et la fin de la Seconde Guerre mondiale.

The Botanical Garden in Leuven (c) Layla Aerts

Après-midi Stella Artois

Une des principales activités à faire à Leuven est une promenade dans ses rues. Vous y découvrirez son architecture étonnante, ancienne et nouvelle, et, avec un peu de chance, vous trouverez de pittoresques petites galeries d'art et de charmantes boutiques d'antiquités, qui ne manqueront pas de vous divertir et qui vous feront tomber sous le charme de la ville. Toutefois, ne quittez pas la ville sans passer par le quartier nord, oùse trouve notamment la brasserie Stella Artois. Prenez part à une visite et découvrez l'histoire de cette brasserie datant de 1366 et connue dans le monde. Visitez les installations consacrées à l'embouteillage et découvrez ce qui arrive lorsque six siècles de brassage traditionnel de la bière rencontrent les dernières technologies. Mais, bien sûr, le véritable test reste la dégustation. Heureusement, chaque visite se termine avec un verre de Stella Artois fraîchement brassée. À votre santé !

Remarque : Les tickets ne sont pas toujours disponibles à la brasserie même. Nous vous conseillons de les acheter en ligne bien à l'avance.

Stella Artois Brewery (c) Toerisme Leuven
Vous avez passé 48 heures à Leuven, mais il reste encore beaucoup de choses à y découvrir. Que vous préfériez faire du « lèche-vitrine », profiter d'un bon verre à une jolie terrasse ou simplement vous promener dans les rues historiques, Leuven vous offrira toujours une atmosphère unique dont vous pourrez profiter encore et enore.
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