Skyline di Gent - Photo Credits Amaury Henderick

Lo skyline di Gent è notoriamente dominato dalle guglie delle sue tre chiese medievali, che rappresentano i vecchi custodi della religione che legano il presente e il passato della città. C'è una quarta e altrettanto suggestiva torre, tuttavia, che è entrata a far parte della parata di cose da vedere. La nuova arrivata viene chiamata Boekentoren, o Torre della Sapienza, e si erge come un monumentale trionfo di design d'avanguardia.

'Boekentoren', o 'Torre della Sapienza'

Boekentoren, la torre biblioteca di Gent progettata da Henry Van de Velde - Photo Credits Cheetah Flicks

Nel 2017, la Boekentoren vedrà aggiunta nuova altezza dopo il termine di un progetto di restauro di cinque anni. Perché questo edificio merita la nostra rinnovata attenzione? Perché è universalmente riconosciuto come un imponente risultato dell’architettura del 20° secolo e un testamento del genio creativo di Henry van de Velde, il più versatile artista belga della sua epoca.

Henry van de Velde (1863- 1957) è nato e cresciuto ad Anversa, dove ha frequentato la prestigiosa Accademia Reale delle Belle Arti. Ha ricevuto una formazione classica come pittore e progettista di interni ad Anversa e a Parigi, van de Velde ha introdotto la propria influenza nello stile decorativo che stava investendo l'Europa al momento: Art Nouveau (Jugendstil), un sofisticato gioco delle intricate bellezze della natura.

Il prodigioso talento del giovane artista viene evidenziato in un'incredibile varietà di oggetti d'arte, libri, tessuti, gioielli, mobili e stoviglie che ha creato in questo periodo, e che sono stati applicati al settore dell'architettura.

Quella che a ragione viene chiamata Bloemenwerf (Corte dei Fiori, 1895), l’elegante villa dell'artista alla periferia di Bruxelles, offre un esempio luminoso del capolavoro Art Nouveau di van de Velde, confondendosi perfettamente nel fogliame dell'ambiente circostante. Infatti, i progetti di van de Velde sono facilmente paragonabili a quelle del suo collega architetto e connazionale e sostenitore del Jugendstil: Victor Horta.

La nascita del Bauhaus

Tweebronnen biblioteca di Lovanio © Xavier Van Den Bogaert - Veto

Nel corso della sua carriera internazionale quale celebrato artista e accademico, van de Velde divenne un designer leggendario del suo tempo che acquisì il suo posto tra i primi innovatori del 20° secolo, viene forse meglio ricordato come il primo fautore del Bauhaus, l'influente scuola di design che si era radicata nel lavoro innovatore di van de Velde presso la rinomata Scuola Granducale di Arti e Mestieri a Weimar.

Le inflessibili e rigide caratteristiche del Bauhaus sembrano ben lungi dalla libera ispirazione dell'Art Nouveau, ma le apparenze ingannano. Rimanendo fedele alla forma, van de Velde ha ridotto i suoi progetti alla nuda essenza e dimensioni. Il suo piano per il Bauhaus vede la bellezza cristallizzata in utility, l'adozione di un approccio "meno è più" che ha rivoluzionato il design moderno: nel corso di tutto il periodo Art Déco e ben al di là, gli artisti e gli architetti hanno cercato di emulare il grande ideale di van de Velde di creare il matrimonio perfetto tra funzione e forma, realizzato in un’opera d'arte individuale ma al contempo "totale".

L’estensivo lavoro di Van de Velde può essere ammirato in tutta Europa e persino negli Stati Uniti, ma resta saldamente ancorato in Belgio. Qui, gli echi della quintessenza del suo stile includono numerosi edifici pubblici e privati, come ad esempio la biblioteca comunale Tweebronnen a Lovanio o la sua New House a Tervuren. Allo stesso modo, molte mostre e collezioni d'arte dimostrano la sua prolifica opera, come le collezioni permanenti presso il Museo del Design a Gent, o i progetti della gioielleria Philippe Wolfer nel Museo Reale di Arte e Storia di Bruxelles.

La punta di diamante dell'innovazione

Boekentoren - la biblioteca di Gent © Geert Roels

Ma se c'è un'opera d'arte che mostra il meglio di Henry van de Velde è senza dubbio la Torre di libri. Nel 1933, l'Università di Gent ha presentato al suo più acclamato docente la sua più grande sfida: la progettazione di un maestoso, ma pienamente funzionale, edificio per la biblioteca dell'università, una moderna torre che incarna le aspirazioni dell’università.

Nel 1942, la Torre di libri era salita ad una vertiginosa altezza di 64 metri, in grado di accogliere circa tre milioni di libri (46 chilometri di conoscenza) distribuiti su 24 piani con una intricata progettazione, molti dei quali sono stati personalmente decorati da van de Velde. In cima, il belvedere, a forma di croce greca, offre viste spettacolari di Gent, allineandosi perfettamente con le tre torri nel centro della città.

Oggi, a più di 70 anni più tardi, l’edificio simbolo è stato restaurato alla sua piena ed ex gloria, con una riapertura prevista per dicembre 2017. Per le folle di studenti, turisti e appassionati di architettura che hanno visitato le sale meravigliose, la Torre di libri è ancora un faro di ispirazione e di design senza tempo, che la dice lunga sulla genialità del suo creatore.

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