Westhoek, Eliane en John
Eliane en John hebben een bijzondere missie. Het Nederlandse koppel wil familieleden van over de hele wereld bijeenbrengen voor een herdenking van een gevallen soldaat. In het geval van John en Eliane komt daar flink wat voorbereiding bij kijken, want John zit sinds tien jaar in een rolstoel. Reizen betekent voor hen vooruitdenken, plannen en ter plaatse improviseren.

Bezoek aan een oorlogsgraf

Begraafplaats Westhoek
In de Eerste Wereldoorlog vocht een Engelse oudoom van John in België, waar hij bij de Slag om Passendale om het leven kwam. De details vond John terug in de dagboeken van het regiment en het scherpte zijn interesse voor de Eerste Wereldoorlog aan. Samen met Eliane bezocht hij al Noord-Frankrijk en de Westhoek. ‘Het heeft ons naar Zonnebeke gebracht, waar de oudoom begraven ligt’, vertelt Eliane. ‘Omwille van Johns rolstoel was dat bezoek toen nog moeilijk. Intussen is alles daar gelukkig veel toegankelijker gemaakt.’

Hoop op familiereünie

Toegankelijke begraafplaats
Eliane maakte een familiestamboom en ontdekte dat John nog familie heeft waarvan hij het bestaan niet kende. Op dit moment steekt het koppel veel energie in een poging om de familieleden in 2017 samen te brengen voor een gezamenlijk bezoek aan de Westhoek. Ze willen dat de reünie een ervaring wordt van ontmoeting en verbinding met de gedeelde familiegeschiedenis. ‘Maar zelfs als het niet lukt om de familie samen te krijgen, zal de geplande trip voor ons geslaagd zijn. Het draait tenslotte om de herdenking van de oudoom, precies honderd jaar na zijn overlijden.’

Niet meer achter de geraniums

Bezoekerscentrum
John en Eliane trekken er regelmatig op uit. Dat geeft John mooie vooruitzichten en brengt plezier in hun leven. Op vakantie ervaren ze namelijk minder begrenzingen dan in het dagelijkse leven. Hun wereld wordt groter. ‘Als John in een goede stemming is, is het voor mij ook makkelijker om voor hem te zorgen’, glimlacht Eliane. ‘En het wordt elk jaar makkelijker om aangepaste accommodatie te vinden voor rolstoelgebruikers.’ Eliane merkt dat mensen met een beperking steeds meer van zich laten horen en vaker op pad gaan. ‘Er valt daarbuiten veel te zien en te beleven. Het is gedaan met achter de geraniums te zitten.’

Open en flexibele houding

Eliane en John
Het koppel reserveert hun vakanties ongeveer een jaar vooraf. Met de uitbaters van het verblijf bespreken ze de precieze details van de aanpassing. ‘Want we ontdekten al dat het voor mensen zonder beperking niet evident is om alles juist te kunnen inschatten’, zegt Eliane. Alles vooraf opvangen kan echter niet. Tijdens de reis hebben ze nog heel wat creativiteit nodig om bepaalde uitdagingen op te lossen. ‘Onze onafhankelijkheid staat voorop. Met een open blik en flexibele houding komen we al ver.’

‘Verken je grenzen, er kan meer dan je denkt’

Westhoek, even uitrusten

‘Natuurlijk lopen we tijdens de vakantie wel eens ergens tegenaan. We kunnen dat jammer vinden, maar eigenlijk kan het iedereen overkomen. Zo kunnen we bijvoorbeeld nu niet meer logeren in het schitterende Talbot-House in Poperinge, terwijl dat vroeger zonder rolstoel wel kon. Maar wij begrijpen ook dat een honderd jaar oud pand niet zo makkelijk aangepast kan worden aan de behoeften van rolstoelgebruikers.’

Met een positieve ingesteldheid naar de wereld kijken, dat vinden ze belangrijk. Als de situatie niet aangepast is, dan passen John en Eliane zich aan. Daar zijn ze ondertussen al erg handig in geworden. ‘Ons door beperkingen laten tegenhouden? In geen geval.’

Eliane (57) en John (68) Heseltine wonen in Zoetermeer, Nederland. John zit in een rolstoel sinds hij enkele jaren geleden een beroerte kreeg. Beiden zijn ze gepassioneerd door geschiedenis. In 2017 maken ze een bijzonder missie waar: ze brengen familie van over de hele wereld samen voor de herdenking van een oudoom, die als Engels soldaat sneuvelde in de Westhoek.

Auteur:
Els Jammaers

Back to top